foto: Atlantic Campaigns/ Ben Dyffy en Lars Christianssens
tekst: William Defraigne

Met zijn tweeën een Atlantische oversteek plannen over 5000 km in een boot van 8,5m lang en één ton zwaar: gekker kan je het wellicht niet bedenken en toch...het bleek de droom van Bernard en Damien Van Durme en die hebben ze nog waar gemaakt ook!
Kenners zijn het roerend eens: Damien (29) en zijn broer Bernard (27) hebben de intrinsieke kwaliteiten, het talent en de doorzetting om een Olympische finale te halen. Damien hield het toproeien echter na drie deelnames aan het WK U23 voor bekeken, terwijl Bernard wel aan internationale regattas deel nam, maar zich niet wilde engageren voor een Belgische selectie.
Bernard: 'Vier jaar focussen naar één doel, dit is echt niet aan ons besteed. We houden dit nooit vol, vandaar ons enorm respect voor hetgeen Brys en Van Zandweghe in hun Olympische dubbeltwee al vier seizoenen lang opbrengen.'
Damien: 'Het competitie roeien gaf ons enorm veel, maar de voorspelbaarheid van trainingen en resultaten en het monotone baantjes varen was geen uitdaging meer. We hoopten in het roeien wel een leuke, unieke uitdaging te vinden en die kregen we in april 2018 te horen. Een vriend stelde ons de Trans Atlantische Race voor, onze grote sportieve droom was meteen een feit.'
Bernard: 'In september legden we onze plannen voor aan de Gentse botenbouwer Whaleboat. Begin 2019 schreven we ons in, meteen de start van een helse race tegen de tijd, want we hadden amper negen maanden om met onze gloednieuwe boot minstens 120 uur op zee te varen, een startvoorwaarde van de organisatoren.'
Damien: 'Niet alleen het klaar krijgen van de boot - toch een echt huzarenstukje - ook het samenstellen van een medisch team met sportarts Ruben De Gendt, psycholoog Caroline Jannes, diëtist Gino Devriendt en kinesist Estelle de Bolle, behoorde tot ons takenpakket. Het hele kostenplaatje bedroeg al snel zo'n 150.000 euro, dus gingen we op zoek naar sponsors. Dit alles maakte het ondernemerschap in ons los. Kortom, zowel de voorbereiding als de race werden een tien maand durende rollercoaster waarbij we voortdurend met nieuwe verrassingen en uitdagingen werden geconfronteerd. Net dat onvoorspelbaar scenario maakte het allemaal zo boeiend!'
Bernard: Het project was er nooit gekomen zonder de steun van ons familie, vrienden en sponsors. Onze papa loodste ons door het boekhoudkundig gedeelte. Mama die apothekeres is, hielp ons met farmaceutisch advies, onze zussen snelden ons voortdurend ter hulp, vrienden kwamen ons aanmoedigen aan de start en Yana Vandenberghe , onze communicatie verantwoordelijke stond tijdens onze trip in voor de algehele communicatie. We konden via Yana iedereen geruststellen met positieve berichten, daarentegen weigerden we ook maar één woord te ontvangen om geen extra emoties los op te roepen en ons voor honderd procent enkel en alleen op onze oversteek te kunnen focussen.'
Damien: 'Daarnaast hadden we ook enorm veel steun van de roeiwereld en onze Gentse sportverenigingen in het bijzonder. In deze zogeheten 'kleine sport' vormen we één grote familie. Ook voor hen wilden we die oversteek succesvol afronden. De ruime media-aandacht, die via onze prestatie het roeien nu in de spotlights zet, lijkt ons dan ook een leuke return aan onze geliefkoosde sport, die ons zo hard en weerbaar maakte'

De Transatlantische Oversteek in een notendop

Damien en Bernard Van Durme bundelen hun Atlantische Race in cijfermateriaal samen. Damien: 'In 39 dagen 21 uur en 02 minuten legden we 4.895 km af. We roeiden gemiddeld dagelijks 16 uur, wat zo'n 122,758 km per dag was en noteerden in totaal anderhalf miljoen riemslagen.' Bernard: 'Bij de start wogen Damien 116 kg en ik 106 kg. Aan de aankomst woog Damien 25 kg en ik 18 kg lichter. Uiteraard beleefden we unieke momenten. We denken aan de 4m lange zwaardvis die ons een lange tijd volgde, de verschijning van een school nieuwsgierige dolfijnen en het horen van een spuitende walvis, die in de schemering aan de oppervlakte verscheen. Tot slot blijft er en die onvergetelijke prachtige sterrenhemel.' Damien: 'We maakten ook minder leuke momenten mee. Zo hadden we drie dagen zwaar stormweer met windkracht zeven tot acht. We moesten het anker uitgooien wegens afdrijven en ons veiligheidshalve vierentwintig uur en zwaar zeeziek in onze kleine cabine opsluiten.' Bernard: 'We kenden ook stressmomenten. Zo liepen op een bepaalde nacht alle batterijen totaal leeg waardoor elke apparatuur bleek uitgeschakeld. Damien, die technisch onderlegd is, slaagde er met een aantal kabels in een kortsluiting te verwekken en alles opnieuw aan de praat te krijgen.' Damien: ''Zeeziekte en problemen met de navigatieproblemen verwezen ons bij de start naar de achtergrond. De inhaalrace die we op ons scherm konden volgen gaf ons een extra boost. We finishten uiteindelijk tweede van de tweemans boten en dertiende op vijfendertig, maar het avontuur zal ons veel langer bijblijven dan dit resultaat.'